ÁFRICA.- Un récord de 29 millones de personas en seis países de la región del Sahel golpeada por los disturbios necesitan asistencia humanitaria frente a una inseguridad “incomparable” y un hambre creciente, advirtieron las Naciones Unidas y las ONG.

En un comunicado emitido el martes, los signatarios dijeron que otros cinco millones de personas ahora necesitaban asistencia en Burkina Faso, el norte de Camerún, Chad, Mali, Níger y el noreste de Nigeria en comparación con el año pasado.

En los últimos años, gran parte del Sahel occidental, una región semiárida directamente al sur del desierto del Sahara, ha estado plagada de violencia que involucra a múltiples grupos armados, campañas militares de ejércitos nacionales y socios internacionales, así como milicias locales.

“El conflicto en el Sahel es cada vez más amplio, más complejo e involucra a más actores armados”, dijo Xavier Creach, coordinador del Sahel para la agencia de las Naciones Unidas para los refugiados (ACNUR) y director adjunto para África Occidental y Central.

“Los civiles terminan pagando el precio ya que se enfrentan a un número cada vez mayor de ataques mortales, violencia de género, extorsión o intimidación, y se ven obligados a huir, a menudo varias veces”.

La región se vio sumida en un conflicto en 2012 cuando grupos armados superaron una rebelión de separatistas de etnia tuareg en el norte de Malí. Francia encabezó una intervención el año siguiente para rechazar a los grupos armados, que se dispersaron y reagruparon antes de llevar su campaña al centro de Malí en 2015 y luego a los vecinos Níger y Burkina Faso.

Chad y las regiones del Sahel en el norte de Camerún y Nigeria también se ven afectadas por conflictos con grupos armados.

La declaración del martes, que también fue firmada por el Consejo Noruego para los Refugiados y las ONG Plan International, dijo que unos 5,3 millones de personas han sido desplazadas y necesitan protección. La violencia ha provocado el cierre de miles de escuelas en toda la región, mientras que se prevé que 1,6 millones de niños padezcan desnutrición aguda grave.

“Hemos visto que el hambre ha aumentado en casi un tercio en África Occidental, a los niveles más altos en la mayor parte de una década”, dijo Chris Nikoi, director regional del Programa Mundial de Alimentos de la ONU, según cita el comunicado.

Agregó que los altos precios de los alimentos vinculados a la violencia estaban impulsando el hambre y la desnutrición.

Los signatarios pidieron más fondos para abordar el deterioro de la situación humanitaria.

“Detrás de las cifras y los datos, hay historias de sufrimiento humano”, dijo Julie Belanger, directora regional de la Oficina de Coordinación de Asuntos Humanitarios de las Naciones Unidas, según cita el comunicado.

“Sin recursos suficientes, la crisis se intensificará aún más, erosionando la resiliencia de las comunidades y poniendo en riesgo a millones de niños, mujeres y hombres”, agregó.

AL JAZEERA