SAO PAULO.- Ana Maria Nogueira agrega un cubito de condimento con sabor a tocino a la olla de arroz que hierve a fuego lento en la estufa. En la choza de madera que ella y su esposo, Eraldo, quien es discapacitado, llaman hogar en Jardim Keralux, un barrio pobre en la extensa zona este de Sao Paulo Brasil, el coronavirus que ha matado a más de 351.000 brasileños parece un problema lejano.

La pareja tiene prioridades más urgentes. “Este año, estamos pasando hambre”, dijo Ana, de 56 años.

A medida que la crisis de COVID-19 en Brasil empeora cada semana con un número récord de muertes, hospitales abarrotados y un número creciente de casos, se está desarrollando otra crisis: el hambre y la inseguridad alimentaria.

Ana y Eraldo son dos de los 19 millones de brasileños que pasan hambre durante la pandemia, según un nuevo estudio, mientras que casi 117 millones, más de la mitad de la población, viven con algún nivel de inseguridad alimentaria.

Los expertos señalan que el alto desempleo agravado por el coronavirus, los recortes y reducciones de los programas sociales y los fuertes aumentos de precios de los alimentos básicos son algunas de las razones del problema.

“Es una tragedia que era totalmente previsible”, dijo Renato Maluf, presidente de la Red Brasileña de Investigación en Soberanía Alimentaria y Seguridad Nutricional (Red PENSSAN) que coordinó el estudio, realizado en diciembre cuando los brasileños aún recibían pagos en efectivo de emergencia por coronavirus del gobierno.

“Ciertamente, las cosas han empeorado desde entonces”, dijo Maluf.

‘Combinación trágica’

Brasil fue retirado del mapa mundial del hambre de las Naciones Unidas en 2014 después de años de esfuerzos concertados para reducir el hambre a través de programas sociales y políticas públicas exitosos.

El entonces presidente del país, Luiz Inácio Lula da Silva, quien ahora parece estar haciendo un regreso político, dijo en su ceremonia de juramentación de 2003 que, “mientras haya un hermano o hermana brasileño pasando hambre, tendremos razones para avergonzarse”.

Pero en 2015, golpearon la recesión y la crisis política. Se introdujeron medidas de austeridad y el desempleo se disparó. Tres años más tarde, antes de las elecciones presidenciales que ganaría el populista de extrema derecha Jair Bolsonaro, la pobreza extrema y el hambre ya estaban dando señales de alarma.

“La situación ha empeorado en los últimos años”, dijo Marcelo Neri, economista de la Fundación Getulio Vargas de Brasil. “Definitivamente la inseguridad alimentaria ha crecido en 2021”.
Alexandre Padilha, un congresista del izquierdista Partido de los Trabajadores y exministro de Salud, dijo que el aumento del hambre y la inseguridad alimentaria fue especialmente preocupante durante la pandemia de COVID-19, ya que las personas presionadas para encontrar trabajo o comida se estaban exponiendo al virus.

También podrían ser más vulnerables a contraer COVID-19 porque sus sistemas inmunológicos están debilitados debido a la falta de sustento, dijo Padilha.

“Es una combinación trágica que refuerza la peor tragedia humana en la historia de Brasil”, dijo. “Compromete a las generaciones futuras para nuestro país”.

Aumento de precios

Brasil es un importante exportador de alimentos y Sao Paulo es la ciudad más rica de América del Sur. Pero para los ciudadanos que viven en barrios periféricos empobrecidos de la ciudad como Jardim Keralux, comer tres comidas nutritivas al día es cada vez más un lujo inasequible.

La situación es aún peor en las zonas rurales. “Una persona pobre en la ciudad puede salir a la calle y pedir comida, una persona rural pobre no puede”, dijo Maluf de la Red PENSSAN.

Ana y Eraldo dependen completamente de las donaciones de alimentos para comer.

Ana recolecta y vende productos reciclables tres veces por semana, pero tiene suerte si gana $ 3.50 (BR $ 20) al día. Mientras tanto, la bolsa de arroz de 5 kg que actualmente tiene que alimentar a ella y a su esposo, y eso fue una donación de una iglesia católica local, cuesta $ 4.40 (BR $ 25) en el supermercado local.

Los precios de los alimentos básicos se han disparado durante la pandemia, lo que ha tenido un efecto desproporcionado en los ciudadanos más pobres. Según el Instituto Brasileño de Geografía y Estadística, en un año, el precio del kilogramo de arroz se disparó casi un 70 por ciento, mientras que los frijoles negros, las papas, las carnes rojas, la leche y el aceite de soja subieron en 51, 47, 30, 20. y 87 por ciento, respectivamente.

El precio de las botellas de gas para cocinar de uso común en Brasil subió un 20 por ciento el año pasado, informó también el instituto.

Edilson Lino Bastos, vicepresidente del Instituto Keralux, una asociación de vecinos local, dijo que está inundado de solicitudes de ayuda alimentaria. “La demanda siempre está creciendo y nunca hay suficiente”, dijo.

Bastos comento que la asociación recibió 1,000 paquetes de alimentos de una de las compañías de seguros más grandes de Brasil al comienzo de la pandemia. Ahora, esas donaciones se han agotado.

“Los brasileños más pobres cuentan con la solidaridad y la ayuda de amigos y familiares”, dijo Neri, el economista. “El problema es que ahora la gente está cansada… Los recursos se están agotando”.

Ayuda de emergencia

A solo cinco minutos a pie de la choza de madera de Ana y Eraldo en Jardim Keralux, Danila Oliveira, de 27 años, sentada en una silla de plástico en un camino de tierra sin pavimentar frente a la casa de una amiga, amamanta a su bebé de un mes.

Oliveira dijo que sin ayuda y donaciones ella y sus tres hijos pequeños pasarían hambre. “Tuve que dejar de comprarles fruta porque subió el precio del arroz y los frijoles”, dijo.

Giane Santos, de 29 años, que vive en una casa de concreto al lado de Ana y Eraldo, dijo que desde que perdió su trabajo en un restaurante local hace cuatro meses, ella y su esposo se han visto obligados a saltarse algunas comidas para mantener alimentado a su hijo pequeño.

“Ya no comemos carne roja, sino huevos”, dijo.

Su esposo también perdió su trabajo como conductor de reparto y ahora sale todos los días en busca de trabajos ocasionales para pagar las facturas, lo que lo expone aún más al coronavirus.
Dijo que el pago de emergencia de entre $ 105 y $ 210 (BR $ 600 y BR $ 1,200) pagado por el gobierno de Brasil mensualmente a individuos y familias el año pasado, significó que la familia no tenía que pasar hambre.

Según datos de la Fundación Getulio Vargas en el pico de la ayuda de emergencia, en agosto de 2020 la pobreza extrema cayó a su nivel más bajo en la historia, afectando solo al 4,5 por ciento de los brasileños. Pero los pagos se redujeron gradualmente y luego se interrumpieron al final del año.

Ahora, la proyección de pobreza extrema de enero a marzo de este año es de 12,8 por ciento.

La semana pasada, cuando Brasil alcanzó nuevos récords sombríos de muertes por COVID-19, los legisladores aprobaron una nueva medida de ayuda de emergencia, pero por una cantidad menor: solo $ 43 (BR $ 250) en promedio por mes.

Padilha, el congresista, dijo que los miembros de la oposición presionarían para que se votara en la cámara baja esta semana para restablecer la ayuda a 105 dólares (600 dólares BR). Pero para Ana y Eraldo, incluso si esa medida se aprueba en el Congreso, sus problemas alimentarios continuarán.

Ambos perdieron todos sus documentos de identificación hace dos semanas cuando su choza de madera se derrumbó durante las fuertes lluvias y cayó al río, lo que significa que tendrán dificultades para acceder a los beneficios. Desde entonces han reconstruido la choza y duermen juntos en un solo colchón.

El colchón doble que tenían antes todavía está flotando en el río.

“No tengo nada”, dijo Ana.

AL JAZEERA